zwarte dood
Toen de allereerste  coronavirusrapporten  uitkwamen, had ik het vermoeden dat  Iran  een doelwit van de woede van de wereld zou zijn. De verspreiding van  Covid-19  naar het  Midden-Oosten  was net zo onvermijdelijk als de geschiedenis, omdat de pelgrimsroutes voor moslims altijd hebben gediend als een kanaal voor pest. Maar hoe eerlijk of oneerlijk de reactie van Iran op het virus ook is geweest, hedendaagse haat voor de sjiitische islam in soennitische moslimlanden en de anti-Iraanse vooringenomenheid van de westerse wereld zouden het arme oude Perzië tot een pestparia maken.

Een virus dat duidelijk zijn oorsprong heeft in China, maakt van Iran nu vermoedelijk een bedreiging voor ons allemaal. De  New York Times  kondigde aan dat het “als een wereldwijde bedreiging” opkwam en het coronavirus verspreidde “naar een groot aantal buurlanden”. De  Jerusalem Post  verklaarde dat Iran “nu het Midden-Oosten in brand had gestoken met angsten voor coronavirus”. Staatssecretaris Mike Pompeo zei dat Washington “ernstig bezorgd was over informatie waaruit bleek dat het Iraanse regime mogelijk vitale details over de uitbraak in dat land heeft onderdrukt.”

Het was natuurlijk onvermijdelijk. Nadat hij oorspronkelijk had ontkend dat het de Oekraïense passagiersjet boven Teheran op 8 januari had neergeschoten, zou het woord van Iran niet worden vertrouwd toen het zijn eerste coronavirussterfte aankondigde. De heilige stad Qom had zelf 50 dodelijke slachtoffers geleden, beweerde een van de eigen parlementsleden tegen de gruwel (en ontkenning) van de regering. Van de 139 mensen die positief testten in het land, gaf zelfs de minister van volksgezondheid toe dat hij een patiënt was na het druppelen van transpiratie tijdens een persconferentie op televisie. Met 19 officieel toegekende sterfgevallen in een week, hielp het niet toen een Iraanse geestelijke aankondigde dat het weefsel van de gouden koepelvormige moskeeën van Qom zijn pelgrims zou beschermen. Dit was echt middeleeuws in zijn fantasie.

De buren van Iran stapelden het verdriet op. De Emiraten, Bahrein en Saoedi-Arabië wezen allemaal op Iran als de bron van hun eigen virusuitbraken – nauwkeurig genoeg dat de slachtoffers (zelfs in Libanon) uit Teheran leken te zijn aangekomen – maar voor een wereld die jarenlang collectief geïsoleerd en gesanctioneerd is Iran en beroofd van de basisproducten, inclusief medische apparatuur, is dit zeker een groteske daad van hypocrisie. Het virus valt samen met de grote bedevaarten naar Qom. Was het een paar maanden later uitgebroken, dan zou de meest gevaarlijke bron – en kan dat nog steeds zijn – de Haj-bedevaart van midzomer naar Mekka in Saoedi-Arabië zijn geweest. Coronavirus respecteert de islam niet.

Het christendom trouwens ook niet. Vroege verslagen tonen aan dat moslims in het Midden-Oosten dachten dat christenen de Zwarte Dood konden worden bespaard   toen deze in de regio aankwam. Ze waren niet.

Binnen slechts zeven jaar na de dood van de profeet Mohamed trof de pest de hele regio. De pest van Amwas, genoemd naar een Palestijns dorp niet ver van Jeruzalem (de moderne Arabische inwoners werden in 1948 door Israëlische troepen uitgezet), 20.000 gedood, inclusief de eigen metgezel Abu Ubaidah ibn al-Jarrah, en geslagen uit Syrië naar wat is vandaag Saoedi-Arabië. In een eerdere epidemie rukte de tweede kalief, Umar al-Khattab, op van Medina naar Syrië – maar keerde terug toen hij van Abu Ubaidah hoorde dat er in Syrië een pest was uitgebroken. Hij keerde terug naar Arabië, een daad die een debat uitlokte dat echo’s heeft, zelfs midden in de uitbraak van het huidige coronavirus.

Moeten we blijven waar we zijn temidden van een pest? Of ren je naar huis? Vroege moslims waren blijkbaar tevreden met een verondersteld citaat van de profeet zelf – de historische nauwkeurigheid ervan staat even open voor discussie – waarin Mohamed zei dat als de pest in een land is, dit niet moet worden benaderd; maar als het zich in een land voordoet terwijl je daar bent, laat je er niet aan ontsnappen. ‘

Geleerde Yaron Ayalon heeft erop gewezen dat zowel moslims als christenen geconfronteerd werden met de filosofische en fysieke kwestie van besmetting. “Als een ziekte van de ene persoon op de andere kan worden overgedragen, moet er een manier zijn om deze te voorkomen, en als dat zo is, zou het argument dat epidemieën een goddelijke straf voor de zonden van de mens waren, moeilijker te handhaven zijn.” Sommige moslimschrijvers stelden voor dat hoewel besmetting bestond, het aan God was om te beslissen of een persoon ziek zou worden.

Honderden jaren lang hadden het Midden-Oosten en de islamitische wereld natuurlijk een zekerder begrip van medicijnen dan Europeanen bezaten. Hunayn ibn Ishaq, een christen-Arabier uit Irak, vertaalde bijvoorbeeld zowel Hippocrates als de Romeinse arts en chirurg Galen van Pergamon. Maar een 16e-eeuwse moslimhistoricus in Mamluk Egypte zei dat sterven aan de pest gelijk stond aan de dood van een martelaar in de strijd – we zouden misschien het opnieuw ontwaken van dit idee in het moderne Midden-Oosten kunnen voorspellen – en zelfs voorgesteld, blijkbaar citerend aan de profeet, dat Medina en Mekka werden omringd door engelen en dus kon geen pest de steden binnenkomen. Dit was zeker een vroege versie van de Qom-geestelijke die net beweerde dat de moskeeën van de stad pelgrims zouden beschermen.

Moslimverslagen van de grote plagen die de islamitische wereld hebben geslagen, zijn zelfs schaarser dan de Europese documenten die alleen al in de 14e eeuw tot 800.000 doden vielen door de Zwarte Dood in Engeland. Arabische historici geloven dat de plagen hun oorsprong vinden in Mongolië en er is weinig twijfel over dat ze zich langs de zijderoute hebben verplaatst – met de snelheid van legers en kamelen in plaats van vliegtuigen natuurlijk – naar Perzië (Iran) en vervolgens naar de Levant (Syrië, modern Libanon, Palestina en het hedendaagse Israël en vervolgens Egypte). De Syrische schrijver Ibn al-Wardi, die zelf het slachtoffer was van de pest in 1348, sprak over de Zwarte Dood die voortkwam uit “The Land of Darkness”. Tot 30 procent van alle Perzen stierf in de 14e eeuw. De grote Arabische reiziger Ibn Battuta registreerde 2.000 doden per dag in Damascus. Vier jaar later,

In 1347 besmette de Zwarte Dood Cairo en vernietigde een derde van de bevolking met een snelheid van duizend per dag, volgens historicus en journalist Max Rodenbeck, die 55 pestuitbraken in de Egyptische stad registreert, waaronder 20 epidemieën binnen iets meer dan 150 jaren. “Fataal,” schreef hij, “zowel heerser als regeerde bleef de pest toeschrijven aan hemelse woede.” De sjeik van Al-Azhar was er zeker van dat dit Gods straf was voor ontucht door mannen en voor vrouwen die ‘zichzelf zouden sieren’ en op straat zouden wandelen. Al in 1835 registreerde een Engelse bezoeker van Caïro hoe zijn huisbaas, bankier, dokter, ezelchauffeur, de familieleden van zijn dienaar en een tovenaar allen stierven aan de pest die het leven kostte aan nog eens 70.000 zielen.

Ik betwijfel of het wrede verhaal over besmetting in het Midden-Oosten veel telt in het Witte Huis – of onder de Soennitische vorsten van de Golf. In de vluchtelingenkampen van de regio, in Syrië, in Irak, in Jordanië en Libanon, zweeft de geschiedenis echter een beetje dichterbij. In vergelijking met de oude plagen is coronavirus – afgezien van de beschrijving ‘pandemie’ – een uiterst kleine bedreiging voor de mensheid. Maar de verspreiding ervan is van een snelheid die vorige generaties in het Midden-Oosten zouden begrijpen. De pest bereikte Italië op bijna hetzelfde moment dat het Alexandrië in Egypte trof. De zijderoute kende geen sektarische of nationale afdelingen. De pelgrimsroutes van de islam ook niet.

Reacties

Reacties

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.