trump

Bonusaflevering: Binnen in de gekste bijeenkomst van het presidentschap van Trump

In deze bonuseditie nemen we je mee terug naar die laatste weken – naar een lange, losgeslagen nacht een week voor Kerstmis, toen een epische, godslastering doordrenkte impasse zich afspeelde met ingrijpende gevolgen voor de VS.

Vier complottheoretici marcheerden het Oval Office binnen. Het was vroeg in de avond op vrijdag 18 december – meer dan een maand nadat de verkiezingen voor Joe Biden waren uitgeroepen, en vier dagen nadat het Electoral College in elke staat bijeenkwam om het officieel te maken.

‘Hoe is Sidney in godsnaam in het gebouw terechtgekomen?’ Senior adviseur van het Witte Huis, Eric Herschmann, gromde vanuit het buitenste Oval Office terwijl Sidney Powell en haar gevolg langsliepen om de president te bezoeken. 

Het privéschema van president Trump bevatte geen afspraken voor Powell of de anderen: voormalig nationaal veiligheidsadviseur Michael Flynn, voormalig Overstock.com CEO Patrick Byrne, en een weinig bekende voormalige Trump-administratiefunctionaris, Emily Newman. Maar ze waren gekomen om Trump ervan te overtuigen dat hij de macht had om extreme maatregelen te nemen om te blijven vechten.

Toen Powell en de anderen die avond het Oval Office binnengingen, glipte Herschmann – een rijke zakenman en voormalig partner bij Kasowitz Benson & Torres die uit hun quasi-pensioen was gehaald om Trump te adviseren – stilletjes achter hen aan.

In de komende uren zouden de opstandige samenzweringen het opnemen tegen een handvol advocaten en adviseurs van het Witte Huis die vastbesloten zijn om te voorkomen dat de president toegeeft aan de verleiding om nationale noodbevoegdheden in te roepen, stemmachines te grijpen en de belangrijkste hefbomen van de Amerikaanse democratie uit te schakelen.

Herschmann nam plaats in een gele stoel dicht bij de deuropening. Powell, Flynn, Newman en Byrne zaten op een rij voor de Resolute Desk, met hun gezicht naar de president.

Al wekenlang, sinds Rudy Giuliani Trumps spartelende campagne had aangevoerd om de verkiezingen ongedaan te maken, kwamen buitenstaanders uit het houtwerk om de president te voeden met wilde aantijgingen van kiezersfraude op basis van zeer dubieuze bronnen. 

Trump was niet langer gefocust op enige schijn van een regeringsagenda, maar bracht zijn dagen door met het aannemen van telefoontjes en vergaderingen van iedereen die gewapend was met samenzweringstheorieën over de verkiezingen. Voor het personeel van het Witte Huis was het een oneindige zee van afval dat door de bodemvoeders werd opgerold.

Powell begon deze ontmoeting met dezelfde ongegronde bewering waardoor ze nu geconfronteerd wordt met een rechtszaak van $ 1,3 miljard wegens laster: ze vertelde de president dat Dominion Voting Systems hun machines had gemanipuleerd om stemmen van Trump naar Biden om te draaien en dat het deel uitmaakte van een internationaal communistisch complot om steel de verkiezingen voor de democraten.

[Opmerking: in antwoord op een verzoek om commentaar, zei Powell in een verklaring per e-mail aan Axios: “Ik zal mijn privé-ontmoetingen niet publiekelijk bespreken met de president van de Verenigde Staten. Ik ben van mening dat die bijeenkomsten bevoorrecht en vertrouwelijk zijn onder uitvoerende voorrechten en onder de regels van de advocatuur. Ik zou de lezers willen waarschuwen om de reguliere mediaberichten van dergelijke gesprekken met een hoge mate van onderscheidingsvermogen en een gezonde dosis scepsis te bekijken. “]

Powell zwaaide met een beëdigde verklaring van de stapel papieren op haar schoot en beweerde dat het getuigenis bevatte van iemand die betrokken was bij de ontwikkeling van vervalste stemmachines in Venezuela.

Ze stelde voor om een ​​noodsituatie op het gebied van de nationale veiligheid uit te roepen, haar en haar cabal uiterst geheime veiligheidsmachtigingen te verlenen en de Amerikaanse regering te gebruiken om de stemmachines van Dominion in beslag te nemen.

‘Wacht even, Sidney,’ onderbrak Herschmann vanaf de achterkant van de Oval. ‘U maakt toch deel uit van het Rudy-team? Is uw theorie dat de Democraten bij elkaar zijn gekomen en de regels hebben gewijzigd, of is er sprake van buitenlandse inmenging bij onze verkiezingen?’

Giuliani’s juridische inspanningen, hoewel vol met ontkrachte beweringen over kiezersfraude, waren grotendeels gericht op beschuldigingen van wangedrag door corrupte democraten en verkiezingsfunctionarissen.

‘Het is buitenlandse inmenging,’ hield Powell vol, en voegde eraan toe: ‘Rudy heeft tot nu toe niet begrepen waar deze zaak over gaat.’

Vol ongeloof riep Herschmann naar een assistent in het buitenste Oval Office. ‘Haal Pat onmiddellijk hierheen!’ Enkele minuten later liep Pat Cipollone, raadsman van het Witte Huis, de Oval binnen. Hij keek Byrne aan en zei: “Wie ben jij?”

De bijeenkomst werd al verhit.

Het personeel van het Witte Huis had weken besteed aan het bestuderen van het bewijs dat ten grondslag lag aan honderden beëdigde verklaringen en andere beweringen van fraude die werden gepromoot door Trump-bondgenoten zoals Powell. Het team had de due diligence gedaan en kende de specifieke details van wat er werd beweerd beter dan wie dan ook. Keer op keer ontdekten ze dat de beschuldigingen van Powell uit elkaar vielen onder basisonderzoek.

Maar Powell, die zich op Trump richtte, ging door met het uitwerken van een fantastisch verkiezingsverhaal over Venezuela, Iran, China en anderen. Ze noemde een graafschap in Georgia waar ze beweerde dat ze kon bewijzen dat Dominion de stemming illegaal had omgedraaid.

Herschmann onderbrak hem om erop te wijzen dat Trump het graafschap van Georgia in kwestie had gewonnen: “Dus uw theorie is dat Dominion opzettelijk de stemmen omdraaide zodat we dat graafschap konden winnen ?”

Wat de grotere beweringen van Powell betreft, hij eiste dat ze bewijs zou leveren voor wat – indien waar – zou neerkomen op de grootste inbreuk op de nationale veiligheid in de Amerikaanse geschiedenis. Ze moesten een van de advocaten van de campagne bellen, zei Herschmann, en Trump-campagneadvocaat Matt Morgan werd gepatcht via de luidspreker.

Inmiddels waren mensen aan het schreeuwen en vloeken.

De kamer begon vol te lopen. De persoonlijke assistent van Trump riep Derek Lyons, stafsecretaris van het Witte Huis, om deel te nemen aan de vergadering en vroeg hem een ​​kopie van een uitvoerend bevel uit 2018 mee te nemen dat de Powell-groep bleef noemen als de sleutel tot de overwinning. Lyons was het met Cipollone en de andere functionarissen eens dat Powells theorieën onzinnig waren.

Het was nu vier tegen vier.

Flynn werd razend. De voormalige driesterrengeneraal, die Trump had ontslagen als zijn eerste nationale veiligheid nadat hij betrapt was op liegen tegen de FBI (en later gratie kreeg), stond op en draaide zich om van de Resolute Desk naar Herschmann.

“Je stopt ermee! Je bent een opgever! Je vecht niet!” barstte hij uit naar de senior adviseur. Flynn wendde zich toen tot de president en smeekte: “Meneer, we hebben strijders nodig.”

Herschmann negeerde Flynn aanvankelijk en bleef Powell’s pitch onderzoeken met vragen over het onderliggende bewijs. ‘Alles wat je doet is beloven, maar nooit nakomen,’ zei hij scherp tegen haar.

Flynn ging tekeer, schijnbaar woedend over iemand die Powell uitdaagde, die hem had vertegenwoordigd in zijn recente juridische gevechten.

Eindelijk had Herschmann er genoeg van. ‘Waarom blijf je in godsnaam opstaan ​​en tegen me schreeuwen?’ hij schoot terug naar Flynn. ‘Als je hier wilt komen, kom dan hier. Zo niet, ga dan zitten.’ Flynn ging weer zitten.

De bijeenkomst was volledig ontspoord.

Byrne, die Flynn steunde, vertelde Trump dat de advocaten van het Witte Huis niet om hem gaven en hinderlijk waren. “Meneer, we zijn allebei ondernemers, en we hebben allebei bedrijven gebouwd”, zei de voormalige CEO van Overstock tegen Trump. “We weten dat je soms creatief moet zijn en verschillende stappen moet nemen.”

Dit was een opmerkelijk niveau van persoonlijke bekendheid, aangezien het de eerste keer was dat Byrne de president ontmoette. Alle stutten en buffers tussen het Witte Huis en de buitenwereld waren afgebrokkeld.

Byrne bleef het senior Witte Huis-personeel aanvallen voor Trump. ‘Ze hebben je al in de steek gelaten,’ zei hij agressief tegen de president. Af en toe tijdens de vergadering daagde Flynn of Byrne het toppersoneel van Trump uit – door hen af ​​te schilderen als ontrouw: dus denk je dat de president heeft gewonnen of niet?

Op een gegeven moment, terwijl Flynn schreeuwde, stak Byrne zijn hand op om te praten. Hij stond op en draaide zich om naar Herschmann. ‘Je bent een opgever,’ zei hij. ‘Je hebt je met alles bemoeid. Je hebt ons afgesneden.’

‘Weet je verdomme wel wie ik ben, idioot?’ Snauwde Herschmann terug.

‘Ja, jij bent Patrick Cipollone,’ zei Byrne.

“Fout! Fout, idioot!”

Het personeel stond nu overeind , stond achter een van de banken en keek naar de Powell-bemanning aan de Resolute Desk. Cipollone stond links van Herschmann. Lyons stond op zijn laatste werkdag rechts van Herschmann.

Trump zat achter het bureau naar de show te kijken. Hij verliet even de vergadering om zijn privé-eetzaal binnen te lopen.

De doorgaans zachtaardige Lyons lieten de Powell-set horen: “Je hebt 60 koffers meegebracht. En je bent elke koffer kwijt die je hebt gehad!”

Trump kwam vanuit de eetkamer terug naar het Oval Office om weer deel te nemen aan de vergadering. Lyons wees Powell erop dat hun incompetentie verder ging dan dat hun rechtszaken wegens opstand werden afgewezen. ‘Je bent er op de een of andere manier in geslaagd het woord’ District ‘op drie verschillende manieren verkeerd te spellen in je pakken,’ zei hij nadrukkelijk.

In een zaak in Georgia had het Powell-team de rechtbank op de eerste pagina van hun aangifte ten onrechte geïdentificeerd als “THE UNITED STATES DISTRICCT COURT, NORTHERN DISTRCOICT OF GEORGIA.” En ze hadden de rechtbank in Michigan geïdentificeerd als de “EASTERN DISTRCT OF MICHIGAN.”

Dit waren slordige spelfouten. Maar aangezien deze rechtszaken bedoeld waren om een ​​presidentsverkiezing ongedaan te maken, had de nomenclatuur van de rechtbank onberispelijk moeten zijn.

Powell, Flynn en Byrne begonnen Lyon aan te vallen toen ze hun argument tegen Trump hernieuwden: daar gaan ze weer, ze willen zich concentreren op de onbeduidende details in plaats van voor jou te vechten.

Trump antwoordde: “Nee, nee, hij heeft gelijk. Dat was erg gênant. Dat had niet mogen gebeuren.”

Het Powell-team moest zich hergroeperen. Ze gingen over op een nieuwe klacht om het gesprek af te wenden van hun beschamende fouten. Powell hield vol dat ze de zestig rechtszaken niet hadden “verloren”, aangezien de zaken meestal werden afgewezen wegens gebrek aan aanzien en ze nooit de kans hadden gehad om hun bewijs te presenteren.

Elke rechter is corrupt, beweerde ze. We kunnen er niet op vertrouwen. De advocaten van het Witte Huis konden niet geloven wat ze hoorden. ‘Is dat uw argument?’ zei een verbijsterde Herschmann. ‘Zelfs de rechters die we hebben aangesteld? Ben je gek?’

Powell had meer te zeggen. Zij en Flynn begonnen ook de FBI te vernielen, en het ministerie van Justitie onder procureur-generaal Bill Barr, en vertelden Trump dat geen van beide kon worden vertrouwd. Beide instellingen, zeiden ze, waren corrupt en Trump moest de leiding ontslaan en nieuwe mensen aantrekken die hij kon vertrouwen.

Cipollone, die zijn mannetje stond te midden van deze mengelmoes van samenzweringen, zei dat ze het helemaal bij het verkeerde eind hadden. Hij verdedigde agressief de DOJ en de FBI en zei dat ze elke belangrijke claim van fraude hadden onderzocht.

Flynn en Powell koesterden al lang hun antipathie jegens de FBI en Justitie. Flynn pleitte in 2017 schuldig aan liegen tegen de FBI tijdens het onderzoek naar Rusland, maar trok het pleidooi in nadat hij in juni 2019 Powell als zijn advocaat had aangenomen.

De twee beweerden dat de FBI Flynn in de val had gelokt en geen ontlastend bewijsmateriaal, bekend als Brady-materiaal, zoals wettelijk vereist, openbaar had gemaakt. Ze hadden een bondgenoot gevonden in Barr, een felle criticus van het Ruslandonderzoek die uiteindelijk de DOJ opdracht gaf om de zaak van Flynn te laten vallen.

Herschmann, in het Witte Huis bekend als een verdediger van Barr en de DOJ, vertrok weer op Flynn: ‘Luister, dezelfde mensen die je aan het vernielen bent, als ze het Brady-materiaal niet aan Sidney zouden leveren, zou je reet nog steeds in de gevangenis zitten! “

Het was technisch niet meer waar dat Flynn in de gevangenis zou zitten, aangezien hij na de verkiezingen gratie had gekregen van Trump. Maar Flynn was woedend. ‘Noem mijn zaak niet,’ brulde hij. Herschmann antwoordde: ‘Waar denk je dat Sidney deze informatie vandaan heeft? Waar denk je dat het vandaan kwam? Van exact dezelfde mensen bij het ministerie van Justitie waarvan je nu zegt dat ze corrupt zijn.’

Byrne, gekleed in een spijkerbroek, een hoodie en een nekbeschermer, begon met zijn eigen samenzwering: “Ik weet hoe dit werkt. Ik heb Hillary Clinton $ 18 miljoen omgekocht namens de FBI voor een steekoperatie.”

Herschmann staarde naar de excentrieke miljonair. ‘Waar heb je het in godsnaam over? Waarom zou je zoiets zeggen?’ Byrne bracht de bizarre claim van Clinton om omkoping nog meerdere keren ter sprake tijdens de bijeenkomst, tot verbazing van de advocaten van het Witte Huis.

Trump van zijn kant leek ook perplex door Byrne. Maar hij was er niet helemaal van overtuigd dat de ideeën die Powell presenteerde krankzinnig waren.

Hij vroeg: jullie bieden me niets aan. Deze jongens bieden me in ieder geval een kans. Ze zeggen dat ze het bewijs hebben. Waarom probeer je dit niet? De president leek echt te geloven dat de verkiezing was gestolen, en zijn overheersende gevoel was: laten we dit proberen.

De woorden “krijgswet” werden nooit uitgesproken tijdens de bijeenkomst, ondanks dat Flynn het idee de vorige dag naar voren had gebracht in een verschijning op Newsmax, een rechtse bijenkorf voor verkiezingssamenzweringen.

Maar dit was een onderscheid zonder veel verschil. Wat Flynn en Powell voorstelden, kwam neer op het opschorten van de normale wetten en het mobiliseren van de Amerikaanse regering om Dominion-stemmachines in het hele land in beslag te nemen.

Powell voerde aan dat ze geen rechter konden krijgen om een ​​dagvaarding af te dwingen om de stemmachines over te dragen, omdat alle rechters corrupt waren. Zij en haar groep verwees herhaaldelijk naar de National Emergencies Act en een Trump executive order uit 2018 dat bedoeld was om de weg vrij te maken voor de regering om buitenlandse actoren die zich met Amerikaanse verkiezingen bemoeien, te bestraffen.

Deze wetten waren, volgens Powell, Flynn en de anderen, de sleutel tot het ontsluiten van buitengewone krachten voor Trump om na 20 januari in functie te blijven.

Hun theorie was dat omdat buitenlandse vijanden de verkiezingen hadden gestolen, alle weddenschappen waren uitgeschakeld en Trump de volledige kracht van de Amerikaanse regering kon gebruiken om achter Dominion aan te gaan.

Het was opmerkelijk dat het presidentschap zo verslechterd was dat deze strijd in het Oval Office tussen hoge ambtenaren van het Witte Huis en radicale samenzweringen zelfs plaatsvond.

‘Hoe ga je dit precies doen?’ vroeg een geïrriteerde Herschmann later in het gesprek opnieuw. Newman haalde opnieuw het uitvoerend bevel van 2018 aan, dat Herschmann ertoe aanzette zich hardop af te vragen of ze wel een advocaat was.

Toen stemde Byrne in: “Er zijn jongens met grote wapens en insignes die deze dingen kunnen krijgen.” Herschmann kon het niet geloven. “Wat ben je, drie jaar oud?” hij vroeg.

Lyons, de stafsecretaris, vertelde de president dat het uitvoerend bevel dat Powell en Flynn noemden hem niet de autoriteit gaf die ze beweerden te hebben om stemmachines in beslag te nemen. Morgan, de campagneadvocaat, sprak ook scepsis uit over hun idee om een ​​beroep te doen op de noodbevoegdheden van de nationale veiligheid.

Om te helpen bij de beslissing, paste Trump vervolgens de nationale veiligheidsadviseur, Robert O’Brien, aan via de speakerphone. De persoonlijke assistent van Trump bracht O’Brien in het gesprek zonder uit te leggen welke waanzin hem te wachten stond.

O’Brien zei heel weinig in de korte tijd dat hij aan het bellen was, maar kwam op een gegeven moment tussenbeide om te zeggen dat hij geen bewijs zag om Powell’s idee te ondersteunen om een ​​noodsituatie voor de nationale veiligheid uit te roepen om stemmachines in beslag te nemen. Er was zoveel vurige overspraak dat het moeilijk was voor iemand aan de telefoon om het gesprek te volgen.

Trump uitte op verschillende punten scepsis over de theorieën van Powell, maar hij zei: “Ze vecht tenminste.”

De discussie verschoof van Dominion-stemmachines naar een gesprek over het aanstellen van Powell als een speciale raadsman binnen de regering om kiezersfraude te onderzoeken. Ze wilde een uiterst geheime veiligheidsmachtiging en toegang tot vertrouwelijke kiezersinformatie.

Lyons vertelde Trump dat hij Powell niet als speciale raadsman bij het ministerie van Justitie kon aanstellen omdat dit een aanstelling was van een procureur-generaal. Lyons, Cipollone en Herschmann – in feite het hele hoge personeel van het Witte Huis dat op de hoogte was van dit idee – waren er allemaal fel op tegen dat Powell ergens in de regering een speciale raadsman zou worden.

Op dat moment had Trump ook zijn persoonlijke advocaat Giuliani en de stafchef van het Witte Huis, Mark Meadows, gebeld. Meadows gaf aan dat hij probeerde te begrijpen wat Powells rol precies zou inhouden. Hij zei tegen Powell dat ze de SF-86-vragenlijst moest invullen voordat ze als speciale raadsman zou beginnen.

Dit werd gezien als een vertragingstactiek. Het gevoel in de kamer was dat Trump dit buitengewone voorstel daadwerkelijk groen licht zou geven.

In wezen was het argument van de Powell-bemanning tegen de president dit: we hebben de echte informatie. Deze mensen – uw personeel van het Witte Huis – geloven niet in de waarheid. Het zijn leugenaars en slappelingen. Ze zijn niet bereid om voor je te vechten, omdat ze hun handen niet vuil willen maken. Geef ons de leiding. Laten we alles onder controle hebben. We zullen u bewijzen dat wat we zeggen juist is. We zullen niet stoppen, we zullen vechten. We zijn bereid om te vechten voor het presidentschap.

Op een bepaald niveau klonk dit argument Trump als muziek in de oren. Hij was wanhopig. Powell en haar team waren de enige mensen die hem wilden vertellen wat hij wilde horen – dat er een pad was om aan de macht te blijven in het Witte Huis.

Het Oval Office-gedeelte van de vergadering had bijna drie uur geduurd en was tot na 21.00 uur geslopen. De discussies werden zo verhit dat zelfs Giuliani – die nog aan de telefoon was – op een gegeven moment iedereen zei te kalmeren. Een deelnemer herinnerde zich later: “Als Rudy de stem van de rede is, weet je dat de vergadering niet goed verloopt.”

Giuliani vertelde Trump dat hij naar het Witte Huis zou komen. De president was de anderen aan de lijn vergeten, hing op en verbrak het gesprek met meerdere mensen.

Herschmann, Cipollone en Lyons verlieten het Oval Office, maar ontdekten al snel dat de Powell-entourage hun weg naar de residentie van de president had gevonden. Ze volgden hen naar boven, naar de Yellow Oval Room, de woonkamer van Trump, waar ze gezelschap kregen van Giuliani en Meadows.

Trump zat naast Powell in fauteuils tegenover de deur, gescheiden door een ronde, houten antieke tafel. Giuliani zat rechts van hen in een fauteuil, terwijl Byrne en Meadows op een bank zaten. Byrne schrok varkens in een deken en kleine gehaktballetjes op tandenstokers die het personeel op de salontafel had gezet.

Herschmann was klaar om te vechten en klaar om op Powell te dumpen. Het was een lange dag geweest.

‘Rudy,’ zei hij, zich tot Giuliani wendend, ‘Sidney was net in de Oval en vertelde de president dat je verdomme niet weet wat je aan het doen bent. Oké, Sidney?’ Hij wendde zich tot Powell: ‘Waarom vertel je Rudy niet recht in zijn gezicht?’

‘Eric, het is echt niet gepast,’ antwoordde Trump kortaf. 

“Wat is niet gepast?” Herschmann schoot terug. Hij wendde zich tot Powell en zei: ‘Waarom herhaal je niet tegen Rudy wat je zojuist tegen de president in het Oval Office hebt gezegd – dat hij geen idee heeft van de zaak en dat hij het pas een paar uur geleden begon te begrijpen.’

Drie dagen later zou Giuliani publiekelijk afstand nemen van Powell en Newsmax vertellen dat Powell de president niet vertegenwoordigde en dat “waar ze het ook over heeft, het haar eigen meningen zijn.”

Het duurde niet lang voordat het geschreeuw weer begon. Ze waren nu in het vierde uur van een vergadering die zelfs volgens de gestoorde normen van de laatste dagen van het presidentschap van Trump ongekend was. 

Nu was het de beurt aan Meadows, die Flynn beschuldigde omdat hij hem had vernield en hem ervan beschuldigde een opgever te zijn. ‘Waag het niet tegen me uit te dagen of ik de president steun en hard werk,’ schreeuwde Meadows, en hij herinnerde Flynn eraan dat hij hem tijdens zijn juridische problemen had verdedigd.

Trump en Cipollone, die vaak tegen elkaar stootten, vroegen zich ook af of de regering de autoriteit had om te doen wat Powell voorstelde.

Powell bleef de hele nacht beweren dat ze het bewijs had – of dat binnenkort zou doen – om buitenlandse inmenging te bewijzen. Ze bleef volhouden dat Trump de wettelijke autoriteit had die hij nodig had om stemmachines in beslag te nemen. Maar ze had de goederen niet.

Powell wendde zich op een gegeven moment tot Lyons en vroeg: ‘Waarom spreek je? Ben je hier nog steeds werkzaam?’ De stafsecretaris, die al ontslag had genomen, lachte en grapte: “Ik denk dat ik hier tot middernacht ben.”

Het was na middernacht toen de ambtenaren van het Witte Huis eindelijk hun stuk hadden gezegd. Ze vertrokken die avond volledig voorbereid op de gekke mogelijkheid dat Trump nog steeds Sidney Powell speciale raadsman zou noemen. Je hebt ons advies, zeiden ze tegen de president voordat ze wegliepen. Jij beslist naar wie je luistert.

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.