Audiocassettes

Audiocassettes: ondanks dat ze ‘een beetje onzin’ waren, is de verkoop tijdens de pandemie verdubbeld – hier is waarom

De Berlin Radio Show, door sommigen beschreven als ” Europa’s grootste tech show “, staat al lang bekend om het tentoonstellen van de volgende grote gebeurtenis in consumentenelektronica. In 1963 was dat de compacte audiocassette, destijds geïntroduceerd door de maker, de overleden Nederlandse ingenieur Lou Ottens, die begin maart overleed .

In de loop van Ottens ‘leven begonnen cassettebandjes de luistergewoonten te herdefiniëren, die tot dan toe beperkt waren gebleven tot de veel logischer vinylplaat. Autoradio’s en de iconische Sony Walkman maakten opeens individuele luisterervaringen buitenshuis mogelijk. De heropneembare aard van het formaat hielp muziekfans ondertussen hun eigen mixtapes te verzamelen en te verspreiden. Op zijn hoogtepunt in 1989 verplaatste de cassetteband alleen al in het VK 83 miljoen eenheden per jaar .

Ondanks dat hij qua functionaliteit eerst werd vervangen door de compact disc (cd) en vervolgens het digitale bestand (mp3 en mp4), behoudt de audiocassette een speciale plaats in de geschiedenis van de audiotechnologie, met mixtapes een voorloper van afspeellijsten, en de Walkman de voorloper van de iPod.

En ondanks dat het esthetisch en materieel inferieur wordt geacht aan de vinylplaat die eraan voorafging, ervaart de audiocassette eigenlijk iets van een heropleving – deels om sentimentele redenen, maar ook omdat het, met geannuleerde optredens, een slimme manier is voor kleinere artiesten om geld verdienen met hun werk.

Druk op terugspoelen

Tegen de achtergrond van een pandemie die de muziekindustrie enorme schade heeft toegebracht , zou 2020 met recht het jaar van de cassette kunnen worden genoemd. Volgens cijfers van British Phonographic Industry werden vorig jaar 156.542 cassettes verkocht in het VK, het hoogste cijfer sinds 2003 en een stijging van 94,7% ten opzichte van 2019. Schijnbaar uit het niets, wereldwijde popiconen zoals Lady Gaga, de 1975 en Dua Lipa zijn begonnen hun nieuwe releases op cassette uit te brengen – en ze zijn uitverkocht.

Voor degenen onder ons die oud genoeg zijn om zich de cassetteband te herinneren als een veelgebruikt formaat voor muziekconsumptie, is hun heropleving enigszins verwarrend. Immers, zelfs in hun hoogtijdagen waren cassettes altijd een beetje onzin .

Ze misten de esthetische aantrekkingskracht en de romantiek van de vinyl-lp en de klaphoes. Vervolgens misten ze de bruikbaarheid, flitsendheid en sonische getrouwheid van de cd. En er is geen enkele muziekliefhebber van boven de 35 die geen horrorverhaal te vertellen heeft over een favoriet album of mixtape die wordt opgekauwd door een kwaadwillende autoradio of draagbare boombox.

Ottens zelf was afwijzend tegenover de ‘onzin’ van een cassette-revival en vertelde NRC Handelsblad dat ‘niets kan tippen aan het geluid’ van de cd, waarvan hij in de ontwikkeling ook een sleutelrol speelde. Voor Ottens, het uiteindelijke doel van elk muziekformaat was helderheid en precisie van het geluid, maar in een knipoog naar nostalgische luisteraars gaf hij ook toe: “Ik denk dat mensen vooral horen wat ze willen horen.”

Voel het

Als wetenschapper van populaire muziek en materiële cultuur vraag ik me af of het strikt utilitaire perspectief van Ottens een dieper punt mist over de cassetteband en de recente heropleving ervan als medium in de populaire cultuur.

Het culturele genieten van muziek gaat immers veel verder dan bekrompen debatten over geluidskwaliteit. Ons genieten van muziek, en de culturele rituelen die dat genieten, is een complex en diep sociaal iets dat meer aangaat dan alleen onze oren.

De aanhoudende heropleving van de plaat wordt bijvoorbeeld soms verklaard als een terugkeer naar het superieure geluid van vinyl. Maar het wordt net zo vaak beschouwd als een culturele terugkeer naar een iconisch medium, doordrenkt van muziekgeschiedenis, dat mensen samen kunnen voelen, hanteren en ervaren – in tegenstelling tot een digitaal bestand. Hoewel ze misschien minder iconisch zijn, vertegenwoordigen cassettes ook culturele momenten met een gekoesterde betekenis voor muziekfans.

Halverwege de jaren 2010 onderzocht ik de eerste tekenen van deze heropleving van cassettes in de indie- en punkscènes van Glasgow als onderdeel van mijn doctoraat , terwijl ik met muzikanten, labels en fans sprak over de heropleving van cassettebandjes. In deze gesprekken werd de materialiteit van deze objecten – hun fysieke, tastbare aanwezigheid – vaak benadrukt als een motiverende factor.

Zoals een fan tegen me zei: “Ik vind het gewoon leuk om dingen te hebben. Ze zijn nu allemaal een beetje aan het verdwijnen, maar ik vind het gewoon leuk om iets te hebben. Dat is mijn hobby, muziek is mijn hobby, en daar geef ik mijn geld aan uit. “

Er is ook een economische component aan de heropleving van de cassette. Terwijl debatten woeden over hoe muziekstreamingdiensten artiesten zouden moeten vergoeden, kijken onafhankelijke muzikanten al enige tijd naar de verkoop van fysieke producten en koopwaar als een manier om inkomsten te genereren.

Voor de indie- en punkbands van Glasgow, zoals bij de onafhankelijke artiesten van vandaag, waren cassettes in feite een kosteneffectief middel om een ​​fysiek product te leveren, veel goedkoper dan het persen van een vinylplaat en het bedrukken van hoezen en verpakkingen. Zoals een labeleigenaar het verwoordde: “we hebben de neiging om op tape uit te brengen omdat het goedkoop is om te produceren, het is gemakkelijk terug te verdienen en het laat geld over voor de bands om iets te krijgen”.

Hoewel de praktijken van deze kleine, onafhankelijke artiesten vrij ver verwijderd kunnen voelen van de recente omarming van cassettebandjes door reguliere popsterren, hebben ze allemaal hun wortels in een verlangen naar analoge producten die we kunnen aanraken in een steeds meer digitale wereld die via schermen wordt bemiddeld.

Veel mensen hebben tijdens de pandemie gevoelens van digitale onthechting en vervreemding gemeld . Het lijkt niet onredelijk om te suggereren dat een verlangen naar iets dat we echt kunnen voelen, verfraaid met een nostalgische gloed uit een COVID-vrij verleden, ook de heropleving van de audiocassette kan verklaren, bijna 60 jaar na het debuut in Berlijn.

Abonneer u nu op onze gratis elektronische nieuwsbrief SDB-nieuws klik hier om te registreren

Geef een reactie

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.